Hongos que vuelven ‘zombis’ a las hormigas se adaptan al cambio climatico

El estudio, obra de un grupo de investigadores de la Universidad Estatal de Pensilvania, constata que estos organismos parásitos han perfeccionado exitosamente sus técnicas de ‘ataque’ como consecuencia del cambio climático.

Hongos que vuelven 'zombis' a las hormigas se adaptan al cambio climatico
Hongos que vuelven 'zombis' a las hormigas se adaptan al cambio climatico

Un hongo parásito llamado Cordyceps unilateralis que convierte a las hormigas carpinteras en ‘zombis’ está aprendiendo a adaptarse al cambio climático, ha revelado un estudio realizado por un grupo de investigadores de la Universidad Estatal de Pensilvania (EE.UU.) que se publicó este martes.

El extraño hongo modifica la conducta de los insectos himenópteros a los que infecta y hace subir a la parte superior de una planta. Allí quedan ancladas a la nervadura de las hojas con sus mandíbulas —y en ocasiones con sus patas traseras— antes de morir, lo que asegura una máxima distribución de las esporas procedentes de la descomposición de sus cadáveres.

Los investigadores han descubierto que las hormigas afectadas no siempre muerden en la misma parte de la planta, ya que la elección de hojas o ramitas está vinculada con el clima local. A medida que las condiciones climáticas siguen cambiando, los hongos se han visto obligados a adaptarse.

“En las zonas tropicales las hormigas ‘zombis’ muerden las hojas, pero en las templadas muerden ramas o la corteza”, explica David P. Hughes, profesor asociado de entomología y biología en la Universidad Estatal de Pensilvania (EE.UU.). Los bosques tropicales proporcionan hojas para que las muerdan durante todo el año, ya que son en su mayoría de hoja perenne. En cambio, los bosques templados pierden sus hojas en otoño.

Asimismo, en el artículo se detalla que las hormigas ‘zombis’ y este tipo concreto de hongo parásito se pueden encontrar en todo el mundo excepto en Europa. No obstante, el descubrimiento en Alemania de una hormiga de esta especie fosilizada, que se estima que tiene 47 millones de años, prueba que antaño vivieron en la región pero probablemente se extinguieron.

“Hemos demostrado que la compleja manipulación de un animal por un hongo ha respondido a la presión de selección que el clima impone a los animales y las plantas”, señaló Hughes, añadiendo que estos cambios ocurrieron hace entre 40 y 20 millones de años y que, debido a la escasez de fósiles hallados, no pueden ser más precisos. El estudio se centró en tres regiones separadas, observando que esta notable transformación se dio tanto en Japón como en Norteamérica.

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